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谷歌用热气球把网络放上天

发布时间:2020-06-29 18:40:39 阅读: 来源:核桃厂家

“潜鸟计划”的热气球在平流层中飘行,平流层中有数层不同的风层。使用美国国家海洋和大气管理局(NOAA)的风向数据,气球能识别出与期望的速度和方向一致的风层,随后调整自己的高度在这一层中飘行。

比尔正向气囊中充氦气。充满一个气球要用12罐氦气,可以通过充气量来控制气球上升的速度。

乔丹准备发射用的电气设备。在发射前,气球要沿着风向铺开。在它们下面垫着一块防水布,防止气球被地面上的砂砾和其他尖锐物体损伤。

在新西兰的发射场,飞行工程师萨米拉为下一个气球的发射部署做准备。她已经从任务控制系统中获知这个气球预期的飞行路线。

当完全充气时,气球的直径为15米,而它只有达到平流层才会完全膨胀。

装在麦肯兹家的信号接收器

在新西兰的Tekapo湖边,“潜鸟计划”小组为黎明前的雪地发射做准备。

团队不断监控气球在飞行中的位置。这些气球在飞行过程中的高度大大高于商业飞行航线的高度,在气球的起降过程中,“潜鸟计划”工程师要和航空交通控制部门密切配合。

据美国《连线》杂志英国网站近日报道,6月16日,新西兰南岛的特卡波湖(史诗大片《魔戒》拍摄地)上空突然升起数十只热气球,像水母一样四散开去。众人疑惑,莫非是新一集的《魔戒》开拍了?

这些气球是谷歌打造的全新的通信基站,将为方圆数千公里内网络无法覆盖的偏远农村带来网络信号。仅过了一小会儿,地面上数十户首批试用“热气球网络”的农户,就能在家上网了。

神秘男子夜访

6月初的一天,新西兰南岛农业社区杰拉尔丁像往常一样安静,祖辈四代务农的当地居民海登·麦肯兹家突然接到一个电话。

电话那头,一个声音浑厚的男子邀请他参加一项秘密计划,并要求他签署保密协议。联想到电视上的谍战片,麦肯兹与妻子安娜都感到大事不妙,但他们仍然想探个究竟。熬到晚上,两名男子到访他的农舍,其中一个神似著名演员科尔姆·米尼(因出演科幻电视剧《星际旅行》系列为大众所熟悉)。他们拖来了一个奇怪的红色装置与轴环相连的红色球状物,并把它装在房顶上后就离开了,当晚无事。

直到第二天,两名男子才回来检查装置并说明来意。原来他们是谷歌派来的,红球是个信号接收器,能为麦肯兹家提供网络信号。球内装有天线,它能与一个漂浮在2万米高空的热气球基站进行通讯。这个“热气球网络”听起来有些匪夷所思,但谷歌觉得它十分可行,并投入大量人力物力包括麦肯兹在内,杰拉尔丁社区共有50户人家的房顶上装上了信号接收器。50名信号测试员整装待命,他们分布在热气球周围12英里的范围内,测试网络连接。按照预期,每个热气球将能为大约1250平方公里的地区送去网络信号。

谷歌这次行动如此低调,也许是想给人们一个惊喜。谷歌也没有让大家失望(要不就糗大了)。很快,首批用户的“热气球网络”就通了,第一个接入网络的是在当地做生意的查尔斯·尼莫,他在联网后第一时间查询了当地的天气预报。作为对谷歌的感谢,他借助谷歌搜索来查询,以便决定该不该给绵羊剪毛。

让地球人都能上网

“热气球网络”是谷歌工程师理查德·德沃尔领导的“潜鸟计划”(Project Loon)的一部分,该计划由极富鬼才精神的Google X实验室出品。

在这个推崇“无所不能”的实验室,冰箱可以上网,送外卖找机器人,汽车不需要人来驾驶。不过,相比这些花哨玩意儿,“潜鸟计划”的初衷就朴素得多,其目的是为成千上万农村居民带来网络。按照谷歌的宏伟计划,未来将有成千上万的热气球漂浮在全球各地,为偏远地区提供网络。谷歌董事长兼首席执行官埃里克·施密特放出“豪言壮语”:“在2020年之前,地球人都能上网。”

旁人或许会惊叹生活在新西兰这样的发达国家,上个网还大惊小怪的。这就属于“饱汉不知饿汉饥”了,我们能很方便地上网得益于我们生活在城市里,这里人口密度大,通信基站与光纤电缆覆盖面也广。但广大农村地区地广人稀,通信基站与光纤电缆铺设有限,很多地区覆盖不到。有钱一点的可以选择昂贵的卫星通讯,没钱的就只能待家看电视了。以尼莫家为例,他家4年前用上了卫星网络,但是难以负担每月超过1000美元的账单。

“前边有个UFO!”

当然,有好点子还要下大功夫才能实现,德沃尔的团队为了做成这件事情,吃了不少苦。从2011年8月开始,德沃尔团队便前往美国加州中央谷做试验。工程师根据图纸制作热气球,在里面装上天线,放入Linux系统笔记本电脑,再放飞气球。德沃尔开着自家越野车追着气球满山谷跑,希望能接收到信号。更让他哭笑不得的是,有不明就里的人看见德沃尔在追一个不明飞行物,还兴奋地对他大叫:“嘿,快瞧啊,前边有个UFO!”

最初的试验也碰到了一堆问题热气球运行不稳,接收信号差,还经常迷路,问题久久得不到解决,“潜鸟计划”面临被砍掉的危险。在弄丢无数台笔记本后,德沃尔找来了有硅谷“创业之王”美称的麦克·卡西迪,后者很快帮他完善了整个团队。卡西迪请来了为美国宇航局(NASA)制作气象气球的公司,为该项目制作专业热气球,甚至还找到军方协助回收坠落荒野和水上的热气球。到去年下半年,“潜鸟计划”在Google X内地位日益稳固,这才有了这个月的大规模试验。

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